River campeón de la CONMEBOL Libertadores 1996: una Copa que forjó grandes figuras millonarias

La estrella que le faltaba a Francescoli, el surgimiento de Ortega, Gallardo, Crespo y una conquista inolvidable

Hace 24 años River conquistaba su segunda CONMEBOL Libertadores de la mano de Ramón Díaz. El rival de la final fue el mismo que en 1986, América de Cali. La historia se repetía, mismo rival, una década después y una conquista que sería inolvidable.

En su recorrido jugó 14 partidos y el inicio en la Fase de Grupos fue todo un éxito. Tras enfrentarse a San Lorenzo, Minerven y Caracas quedó primero y avanzó a los octavos de final.  Aquel plantel tenía grandes figuras, pero el preferido era Enzo Francescoli, quien con su magia y talento le dio nombre a los hijos de muchos fanáticos de aquel plantel del millonario. Más de uno prometió que si River conquistaba la Copa bautizaría con el nombre del ídolo a su hijo y la vida del cabulero conlleva que las promesas están hechas para cumplirse.

Otra de las grandes figuras fue el joven Hernán Crespo, quien por entonces tenía 21 años y tras anotar 10 goles fue el máximo anotador del plantel y segundo de toda la competencia. En los octavos de final convirtió un gol en la ida ante Sporting Cristal, que se impuso 2-1 en Perú.. Luego en el Monumental de Núñez la fuerza de la hinchada local serviría para motivar al plantel que goleó 5 a 2 y se clasificó a los cuartos de final, con una perla de chilena de Crespo.

Aquel plantel también estaba integrado por el actual entrenador Marcelo Gallardo, quien a sus 20 años consiguió alcanzar la gloria eterna como jugador y ni imaginaba que años más tarde lograría como técnico darle otras dos alegrías internacionales al equipo que lo vio crecer.

River campeón 1996

Los cuartos de final tuvieron una adrenalina inigualable: duelo argentino. San Lorenzo recibió en el Nuevo Gasómetro al equipo de Ramón que lo derrotó 2 a 1 con goles de Crespo y Ariel Ortega. El Burrito Ortega era otro de los jóvenes de ese plantel que, tras surgir de las Inferiores del club, se lucía con 22 años defendiendo los colores del equipo de Núñez. En la vuelta en el Monumental igualaron 1 a 1 y River avanzó a las semifinales.

River campeón 1996

El Estadio Nacional de Chile estaba colmado de hinchas que se preparaban para ver una semifinal apasionante. Universidad de Chile era dirigido por Miguel Ángel Russo, quien años más tarde estaría al mando Boca y el partido resultó en un empate por 2 a 2 con goles de Francescoli y Juan Pablo Sorín. En la vuelta en el Monumental ganaron 1 a 0 y fue el mediocampista histórico, que años más tarde sería entrenador,  Matías Jesús Almeyda quien anotó un gol inolvidable en el que recuperó la pelota en mitad de cancha y con una velocidad imparable definió a la perfección dándole el pase a River a la final.

América de Cali y River se enfrentaban otra vez. Diez años después volvían a verse las caras y la historia se repetía. Esta vez en el Pascual Guerrero América de Cali ganó 1 a 0. La vuelta en el Monumental fue impactante. La hinchada recibió al plantel con el recibimiento del siglo y el anhelo por conquistar su segunda copa ensordecía. En la San Martín Media cuentan algunos fanáticos que habían turistas españoles deslumbrados por lo que veían. Aquella noche River hizo historia, Ortega se lució, el arquero Germán Burgos también y una de las perlitas de este partido es que la hinchada había arrojado tantos papelitos en el recibimiento que imposibilitaron la visión del primer gol de Crespo que igualó la serie a los seis minutos. A los 59 minutos, Crespo redoblo la apuesta y cerró el partido 2 a 0 dándole a River su segunda Copa. Aquella hazaña sería recordada por su plantel emblemático, por ser la primera copa internacional de Ramón Díaz, por la estrella que le faltaba a Francescoli para retirarse y sería recordada por siempre.

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